Épisode 3 : découverte du radium

Becquerel, nous l’avons vu, a découvert l’existence de rayons émis spontanément par l’uranium. Ces rayons furent, dans un premier temps, qualifiés de rayons uraniques », car on les croyait spécifiques à l’atome d’uranium. La nature de ces rayons était encore bien mal déterminée.

Marie Curie, en s’intéressant à différentes formes de l’uranium, oxyde d’uranium (Pechblende) ou phosphate d’uranium (Chalcocite) remarque que l’intensité de ces rayons ne dépend pas de la forme chimique de l’uranium (oxyde pour la pechblende ou phosphate pour la chalcocite) mais uniquement de la quantité d’éléments Uranium (atomes d’uranium) présente dans l’échantillon. Les émissions sont donc, pour Marie, liées à un phénomène qui touche l’atome (sa désintégration) et non-pas la molécule.

Elle parvient par a suite à isoler de nouveaux éléments inconnus jusqu’alors : le polonium et le radium. Ces éléments (dont l’étude la tuera) ont également la faculté de se désintégrer naturellement en émettant des rayons.

Marie et Démocrite

Marie Curie donne tort à Démocrite qui, 2500 ans plus tôt, avait anticipé l’existence de grains de matière insécables et éternels : les atomes (étymologiquement que l’on ne peut séparer »), à l’évidence, peuvent se désintégrer et ne sont pas éternels.

Ceci-dit, nul ne sait si Démocrite, ou Leucippe avant lui, désignait par « atome » ce que John DALTON a mis en évidence et a dénommé ainsi ! Ainsi, me plaît-il d’imaginer que nos atomistes grecs pensaient plutôt aux quarks (composants des protons et des neutrons) qui, jusqu’à nouvel ordre, sont effectivement insécables et éternels.

Quatrième épisode : découverte de l’électron

 

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Les pères de la mécanique quantique, Physique

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